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每日一圖|中國天眼發現最大原子氣體結構 較銀河系大20倍

FAST探測到的在「斯蒂芬五重星系」周圍天區中的原子氣體分布(用紅色光暈顯示:光暈越薄表示氣體柱密度越低)。(中科院國家天文台)

據央視新聞今日(20日)消息,近日,中國科學院國家天文台利用中國天眼(FAST)進行成像觀測,在致密星系群——「斯蒂芬五重星系」及周圍天區,發現了一個尺度約為200萬光年的巨大原子氣體結構。這個巨大原子氣體結構,尺度比銀河系大20倍,是迄今為止在宇宙中探測到的最大的原子氣體結構。

該項天文重大發現及研究成果論文,19日在國際著名學術期刊《自然》在線發表。中國科學院國家天文台研究員徐聰介紹說,觀測宇宙中的氣體是天體物理中一個非常重要的研究課題。宇宙中所有天體的起源都離不開原子氣體,例如星系主要的演化過程就是不斷從宇宙空間吸收原子氣體然後將其轉化為恒星的過程。射電天文波段能夠對宇宙中的原子氣體進行直接觀測。

中國天眼最新發現20倍銀河系的巨大原子氣體系統,揭示了在遠離「斯蒂芬五重星系」中心的外圍空間存在大尺度的低密度原子氣體結構。這些氣體結構的形成很可能與「斯蒂芬五重星系」早期形成時,星系間相互作用的歷史有關,已經存在了大約10億年。徐聰表示,這項發現對研究星系及其氣體在宇宙中的演化提出了挑戰,因為現有理論很難解釋為什麼在如此漫長的時間裏,這些稀薄的原子氣體仍沒有被宇宙空間中的紫外背景輻射電離。中國天眼的這項觀測成果預示着宇宙中可能存在更多這樣大尺度的低密度原子氣體結構。

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