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「氚」的故事【來點知識EP7】

在福島核廢水爭議中,日本政府稱已透過ALPS(多核素處理系統)去除核廢水內大部分放射性物質,只留下相對放射量較低的氚,但氚究竟是什麼?

根據香港輻射管理局的資料,氚是氫的同位素,在一般環境下是一種無色無味的放射性氣體。氚的半衰期為12.3年,即其濃度每過12.3年就會減少一半。而它在放射性衰變中所釋出的β輻射,並未有足夠能量穿透人類皮膚表皮細胞的外層,因此,氚在人體外只會構成有限的放射性危害。但是,當氚通過吸入、食入和注射進入人體時,就會出現較嚴重的內照射危害。所以,如果在非常接近氚釋出的位置,吸入氚氣會對健康造成不良的影響。

而相比起氣狀的氚氣,液態的氚水會對健康會構成更大的危害,因為人體通過吸入和皮膚吸收,幾乎會百分百吸收氚水中的氚,並在人體中均勻分布,氚發出的β輻射會一直照射周圍的組織,直至氚原子衰變或通過自然排泄消失。

氚在自然界的含量極低,所以多數是通過人工合成的方法產生,而且產量非常有限。現時全球每年的商業用氚出產量大約為400克,而每一克的成本高達30,000美元。因此,氚原本多用於軍事用途。例如製造氫彈(熱核武器),1961年試爆的「沙皇炸彈」就是其中之一,威力為廣島原子彈的3000多倍。

此外,由於氚擁有自然發光的特性,常用於夜光手錶內,一般能夠持續發光20多年。此外,氚亦常用於火車和飛機上的指示牌、開關掣。軍用設備的準星或 瞄準鏡亦會使用到氚用作在黑暗環境中的照明。但一般民用的氚產品都會受到限制和經過特別的處理,例如香港輻射管理局會規管市面上的氚產品所含有的氚氣不得超過一吉貝可(gigabecquerel)、美國核安全管理委員會對在美國使用氚氣自發光源鐘錶、槍械瞄準儀及指南針簽發牌照管制。

氚實際上有很多的用途,而且價格高昂,十分珍貴。根據日本行政機關,經濟產業省去年的報告,截至2019年12月12日,福島核 廢水已注滿965儲水罐,每罐約1000噸,總含氚量為約16克。假設日本將排放100萬噸核污水,按1克氚等於30000美金計算,日本將排放接近400萬港元價值的氚,可謂名副其實的「倒錢入海」。

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