2017年11月23日,星期四
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美再尋獲宜居行星人類不孤單

美國太空總署(NASA)19日宣布,開普勒太空望遠鏡又發現了219顆新的太陽系外潛在行星,其中10顆位於各自恆星的「宜居帶」內,可能由岩石構成,體積及溫度與地球相當,表面或存在液態水,這是可居住星球的一個關鍵特徵。

「宜居帶」是指星系中適合生命存在的區域,區域內的行星與恆星距離適中,適量的輻射可保持星體溫度不太熱也不太冷,讓液態水能夠存在。天文學家常在宜居帶行星中尋找適宜生命生存的行星。

地球「表親」受關注

在10 顆新發現的類地行星中, 其中一顆特別值得注意,它的體積是地球的1.3倍,圍繞着一顆類似太陽的恆星運轉,可算得上是地球的「表親」。它被命名為「KOI-7711」,「KOI」代表「開普勒天體」。

雖然「KOI-7711」的發現令人矚目,但NASA 「開普勒項目」的研究員蘇珊.馬拉利也表示,「目前我們對這顆行星了解得太少了。」這個地球的「表親」能不能升級到地球的「雙胞胎」,現在下定論還為時過早。「關於這個星球的更多細節,還需等到新一代太空望遠鏡的到來。」

不過,NASA的此次發現依然振奮人心,「開普勒項目」的另一位科學家佩雷斯在19日的記者會上表示,此次的發現或許解答了人類對宇宙的一個長久疑問─我們究竟是不是宇宙中唯一的生命體, 「開普勒望遠鏡現在間接回答了我們:我們也許不孤單。」

此次研究還有另一成就,研究人員借助開普勒觀測數據首次發現,絕大多數的系外行星可被分為兩類,一類是岩石行星,直徑大約是地球的1.75倍,被昵稱為「大地球」;另一類是氣態行星,直徑是地球的兩到三倍,比海王星略小,被叫做「迷你海王星」。不過無論哪一種,目前在太陽系內都還未被發現。

迄今發現30多顆宜居行星

開普勒望遠鏡於2009年3月發射升空,是世界上首個專用於搜尋太陽系外類地行星的航天器。2015年,它在距離地球約1400光年之處發現一顆與地球極為相似的行星「開普勒452b」,被稱為「地球的大表哥」,曾轟動一時。

NASA說,開普勒望遠鏡迄今發現的太陽系外潛在行星已達到4034顆,其中2335顆已獲得其他望遠鏡佐證,經過進一步分析和觀察,證實確為行星。在這些星球中,大約50顆被認為是類似地球大小的宜居帶潛在行星,其中超過30顆已獲得確認。而這一數目,在龐大的銀河系中只是微乎其微的一小部分。

NASA艾姆斯研究中心的科學家巴塔利亞說,「尋找行星就是尋找生命。現在的成果,都將成為未來尋找地外生命的基礎。」「開普勒的任務不是為人類找到下一個『旅行目的地』,而是探索擁有生命的星球到底離我們有多遠。」巴塔利亞說,隨着大量系外行星的不斷發現,找到類似於地球的世界,可能將只是時間的問題。

開普勒望遠鏡小資料

2009 年發射 口徑0.95 米

主要目標:尋找圍繞其他恆星旋轉的行星,辨認類地行星

已觀測超過20 萬顆星球

發現4034 顆系外潛在行星,其中2335 顆被確認為真正的行星

上述星球中,有50 顆被認為類似地球大小的宜居帶潛在行星,其中30 多顆獲確認