2017年3月23日,星期四
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中國發現懷孕恐頭龍化石

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「是恐頭龍,不是恐龍!」劉俊昨日一篇研究論文將在國際學術期刊《自然.通訊》(Nature Communications)上正式在線發表。這篇論文將公佈一個令人驚訝的化石–一頭擁有超長脖子、體型巨大的恐頭龍,它的腹中包裹着一隻小恐頭龍。

「是吞食了一個同類,還是孕育了一個胎兒?」六年前,當劉俊還是香港大學的博士研究生時,他也在思考這種種可能。無論是同類相食,抑或是胎生,任何一種假說被證實,都將是不同尋常的發現。

現在劉俊已經從香港大學畢業,在澳洲悉尼大學做完博士後研究,到安徽合肥工業大學資源與環境工程學院現任副教授。

這一化石發現於9年前,2008年。當時,四川成都地質礦產研究所張啟躍研究員及其團隊組織野外發掘,在雲南省曲靖市羅平縣的羅平國家地質公園採集到的。但化石包裹在石灰岩中,只能看到一點點,想研究就得小心將化石剝離出來。

胎已長骨骼 化石無蛋殼成分

劉俊說,在成都地質礦產研究所的實驗室完成該化石的整體修理後,他發現,化石腹部包裹的小恐頭龍的軀幹整體指向母體的前方;若恐頭龍通過長脖子以伏擊方式吞食捕獵的話,一般未消化的獵物,其頭部都朝後存留在恐頭龍體腔內。其次,母體恐頭龍化石以完全包裹的形式「保護」着小恐頭龍,故不可能是化石重疊。

劉俊等研究人員還發現,恐頭龍胎兒的骨骼已經長成,且該化石中及周邊均未檢測到鈣質的蛋殼成分,而且脖子如此長,又生存在海洋中的恐頭龍難以上岸築巢孵化。

逐漸增多的線索,讓研究人員愈發肯定,恐頭龍以胎生的方式生殖。這一化石距今2.45億年,「研究結果首次證實了胎生在初龍型動物中的存在。這一發現使得我們對初龍型動物生殖方式的了解從侏羅紀前推到了三疊紀,往前跨越了5千萬年。」劉俊說。